Légumineuses: les grandes oubliées de l'agriculture

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L'Assemblée générale des Nations Unies a proclamé l'année 2016 Année internationale des légumineuses.

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La Voix de l'Est

Plusieurs ignorent que l'Assemblée générale des Nations Unies a proclamé l'année 2016 Année internationale des légumineuses.

Les lentilles, les haricots et les pois chiches, entre autres, font partie de cette catégorie de plantes. Ainsi, l'organisme vise bien sûr à sensibiliser la planète sur les vertus de cette espèce végétale durant une époque faste en nouvelles reliées à la sécurité alimentaire. C'est vraiment en saisissant bien la valeur économique de ces végétaux que l'on s'aperçoit que la proclamation des Nations Unies a du mérite, surtout pour le Canada.

D'abord, les légumineuses constituent une source extraordinaire de protéines végétales pour l'alimentation animale ou humaine. Ces plantes ne requièrent pas l'utilisation des engrais azotés ce qui signifie moins d'engrais néfastes pour l'environnement. Au point de vue environnemental, l'argumentaire favorisant l'exploitation de ces plantes est impressionnant. Pour les agriculteurs avertis et soucieux de la rentabilité financière de leur entreprise, le coût des intrants est souvent inférieur à la culture de plusieurs autres céréales, incluant le maïs, le canola ou le blé, pour n'en citer que quelques-uns. Mais surtout, ces végétaux nécessitent très peu d'eau et peuvent pousser dans des conditions arides tout en gérant bien les effets parfois imprévisibles des changements climatiques. Les légumineuses représentent forcément une source d'espoir pour plusieurs régions du globe dont les conditions agraires sont très difficiles à gérer.

Les avantages et le potentiel qu'offrent les légumineuses à l'agriculture canadienne ne sont pas passés inaperçus ces dernières années. Le Canada exporte maintenant plus de 3 milliards$ US de légumineuses dans 137 pays et est devenu un joueur extrêmement important sur l'échiquier agricole mondial. L'ensemble des exportations est destiné aux marchés importants comme l'Inde, la Chine et la Turquie. Les exportations canadiennes de légumineuses représentent maintenant 35 % des exportations mondiales et par le fait même, sont devenues la cinquième récolte en importance au pays. On estime que l'agriculture canadienne consacrera quatre millions d'hectares à cette production cette année.

Pendant que la Saskatchewan produit plus de 75 % des légumineuses au pays, le Québec demeure un participant timide en ne produisant que 0,2 % de la production canadienne. L'ascension spectaculaire au pays en matière de culture de légumineuses n'est pas le fruit du hasard.

L'Inde, l'Australie et les États-Unis produisent des quantités impressionnantes de légumineuses.

Au Canada, les légumineuses demeurent d'éternels négligés. À peine 25 % de notre production est destinée à la consommation locale. Souvent associées à un régime végétarien, les légumineuses gagnent peu à peu en popularité. Si le steak reste difficile à remplacer, plus de 37 % des Canadiens sont maintenant à la recherche de nouvelles sources de protéines en raison de l'explosion des prix des viandes. De toute évidence, les protéines végétales, et spécialement, les légumineuses, peuvent bien servir à cette fin.

Certaines personnes décident ainsi de remplacer une partie de la portion de boeuf d'une recette quelconque avec des lentilles, ou bien des pois chiches, tout simplement. C'est une tendance que l'on remarque de plus en plus dans les cuisines canadiennes et québécoises.

Puisque nous risquons d'en entendre parler souvent, l'année 2016 permettra peut-être à quelques consommateurs de découvrir les légumineuses. En attendant, certains agriculteurs canadiens profiteront davantage de la tribune offerte aux légumineuses pour nourrir un monde qui boude de plus en plus la protéine animale.

Sylvain Charlebois

L'auteur, originaire de Farnham, est professeur titulaire, distribution et politiques agroalimentaires et vice-doyen du collège en management et études économiques de l'Université de Guelph.

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