Groupe St-Hubert passe sous contrôle ontarien

Jean-Pierre Léger s'est résigné à vendre le Groupe... (Pascal Ratthé, Le Soleil)

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Jean-Pierre Léger s'est résigné à vendre le Groupe St-Hubert à l'ontarienne Cara, espérant ainsi assurer la pérennité du fleuron québécois de la restauration.

Pascal Ratthé, Le Soleil

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La Presse Canadienne
Montréal

Après cinq ans de réflexion et de démarches infructueuses au Québec pour trouver un acheteur, Jean-Pierre Léger s'est résigné à vendre le Groupe St-Hubert à l'ontarienne Cara, espérant ainsi assurer la pérennité du fleuron québécois de la restauration.

Cette alliance de 537 millions$ permettra au propriétaire des chaînes de restaurants Swiss Chalet, Harvey's, Kelsey's et East Side Mario's d'ajouter 117 restaurants aux 1010 qu'elle exploite actuellement au Canada.

Parfois approché, notamment par des Américains, le grand patron de St-Hubert s'est surtout affairé à tenter de dénicher, sans succès, des acheteurs québécois pour prendre la relève.

«J'ai regardé tout ce qu'il y avait ici, a-t-il raconté, mercredi, en conférence de presse. J'ai courtisé différents groupes (et finalement) on ne s'est pas marié.»

Des pourparlers ont eu lieu avec Investissement Québec, la Caisse de dépôt et placement du Québec et le Fonds de solidarité FTQ, mais ces investisseurs institutionnels, a rappelé M. Léger, n'ont pas le mandat de prendre le contrôle des entreprises.

Néanmoins, celui qui occupe la présidence de l'entreprise familiale fondée il y a 65 ans dit avoir pris son temps avant d'accepter l'offre de Cara (TSX: CAO), qui, croit-il, fera croître la société qui compte actuellement 10 000 employés.

Dans l'espoir de se renouveler, la chaîne qui a vu le jour en 1951 avait recruté l'ex-président et chef de la direction de Québecor (TSX: QBR.B) Robert Dépatie en 2014. L'expérience avait toutefois été de courte durée, puisque celui-ci avait quitté son poste après seulement quelques mois.

M. Léger avait par la suite confié le poste de président-directeur général à Pierre Rivard, aux commandes de la division détail du groupe depuis plus de trois ans.

Pas de garanties

Malgré l'absence d'un engagement ferme, le siège social de St-Hubert - où travaille une soixantaine de personnes - demeurera à Laval, affirme le chef de la direction de Cara, Bill Gregson.

M. Léger a par ailleurs montré des signes d'impatience lorsqu'il lui a été demandé, en marge de la conférence de presse, pourquoi il n'avait pas exigé des garanties en matière d'emplois.

«Je pourrais vous faire la chansonnette, a-t-il répondu aux journalistes. Si l'on continue d'innover et de développer des nouveaux produits, c'est comme cela que l'on garantit des emplois.»

Cara compte confier la responsabilité de ses quelque 60 restaurants qu'elle exploite dans la province à du personnel québécois, qui aura le mandat de faire croître le nombre d'établissements.

On prévoit entre autres ajouter des rôtisseries St-Hubert au Québec ainsi qu'ailleurs Canada, en plus de potentiellement lorgner le nord-est des États-Unis - un rêve que caressait l'entreprise québécoise au début de la décennie.

Ainsi, il n'est pas question, assure M. Gregson, de piloter l'expansion québécoise des rôtisseries et des autres bannières de Cara depuis l'Ontario.

Les deux usines incluses

En plus des restaurants, Cara met également la main sur deux centres de distribution, mais surtout sur les deux usines de production alimentaires de St-Hubert, situées à Blainville et Boisbriand.

Ces deux installations sont derrière les salades, pâtés, côtes levées et des quelque 33 produits de la marque St-Hubert vendus dans les épiceries. D'ici trois ans, Cara croit pouvoir ajouter 100 millions$ à leur chiffre d'affaires annuel de 225 millions$.

Selon lui, les deux usines de production alimentaire peuvent doubler, voire tripler leur production, ce qui se traduira par des embauches.

La clôture de la transaction, qui doit obtenir l'approbation des autorités réglementaires, est prévue au cours de l'été.

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