Liam O'Brien affrontera le CH jeudi

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En cinq rencontres préparatoires avec les Capitals, Liam O'Brien a inscrit un filet, amassé trois mentions d'aide et obtenu un différentiel de plus-3 en plus de jeter les gants à deux reprises.

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(SHERBROOKE) Les partisans du Phoenix de Sherbrooke risquent finalement de revoir Liam O'Brien plus tôt que prévu. Le fougueux ailier gauche devrait être en uniforme jeudi au Verizon Center afin d'y affronter le Canadien de Montréal.

Pour respecter le plafond salarial, les Capitals de Washington ont cédé O'Brien aux Bears de Hershey mardi soir, dans la Ligue américaine de Hockey (LAH), mais devraient le « rappeler » demain pour qu'il participe au match.

S'il attendait toujours de savoir s'il allait commencer la saison avec le chandail des Capitals de Washington ou celui des Bears, l'attaquant de 20 ans flottait toujours sur un nuage, hier, au lendemain de la signature d'une entente qui lui rapportera en moyenne 575 000 $ par année s'il s'établit dans la LNH et 165 000 $ en bonis à la signature.

« C'est tout un feeling. Je suis vraiment heureux de faire partie de l'organisation des Caps et je suis vraiment excité », s'enthousiasme O'Brien, joint par La Tribune, hier après-midi.

L'ancien capitaine des Huskies de Rouyn-Noranda, acquis par le Phoenix le printemps dernier en retour d'un choix de deuxième ronde au dernier repêchage et d'Alexandre Sills, n'aura finalement jamais porté l'uniforme bleu et beige.

« Je ne crois pas revenir dans le junior, note O'Brien. Mais même si j'ai seulement passé un mois à Sherbrooke, j'avais l'impression que ça faisait très longtemps que j'y étais. C'est une excellente organisation et le directeur général Patrick Charbonneau, l'entraîneur-chef Judes Vallée et les gars vont me manquer. Je leur souhaite la meilleure des chances et je veux les voir gagner. »

Pas une surprise

Non repêché lorsqu'il avait 18 ans, ignoré de nouveau l'année suivante par les équipes de la LNH, Liam O'Brien n'entendait pas rater sa chance d'impressionner les Capitals de Washington lorsqu'ils l'ont invité à leur camp d'entraînement. En cinq rencontres préparatoires, O'Brien a inscrit un filet, amassé trois mentions d'aide et obtenu un différentiel de plus-3 en plus de jeter les gants à deux reprises.

« Je voulais faire de mon mieux et profiter de toutes les chances qu'on allait me donner. Je voulais prouver que je pouvais jouer à ce niveau, laisser tout ce que j'avais sur la glace pour être certain d'être remarqué », souligne-t-il.

Si tous les experts s'entendent pour dire qu'il a causé une énorme surprise puisqu'il est extrêmement rare qu'un joueur non repêché invité à un camp fasse une telle percée, O'Brien n'a pas semblé impressionné par son accomplissement, mentionnant avoir toujours cru qu'il arriverait à ses fins.

« J'ai travaillé pour ça toute ma vie. Je n'appellerais pas ça une surprise. J'ai toujours cru en moi et fait les efforts pour y arriver même sans être repêché. Ça a fonctionné et je suis très heureux. »

Il admet avoir peiné à revenir sur terre en côtoyant des étoiles du circuit Bettman telles qu'Alexander Ovechkin.

« C'était surréel dans un sens. J'ai grandi en regardant des joueurs comme lui et je me retrouve sur la même glace qu'eux. C'est cool. »

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