H2O Innovation veut automatiser l'acériculture

Le Smartrek risque de changer la façon de... (La Tribune, Yanick Poisson)

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Le Smartrek risque de changer la façon de faire de l'acériculture au Québec. Sur la photo Matthieu Fortier, Rock Gaulin et Pierre Courtois de H2O Innovation.

La Tribune, Yanick Poisson

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Yanick Poisson
La Tribune

(HAM-NORD) L'équipe de recherche et développement d'H2O Innovation vient tout juste de lancer le Smartrek, un dispositif qui permettra non seulement d'optimiser la performance des pompes des entreprises acéricoles, mais également d'automatiser les différents procédés qui mènent à la production de sirop d'érable.

Le Smartrek consiste en un système de capteurs qui permet d'acheminer au producteur acéricole les informations pertinentes à la récolte et à la transformation de l'eau d'érable, et ce, de façon simple et efficace. Le système permettra notamment d'informer en temps réel tout changement de pression dans la tubulure.

«Ça permet de cibler rapidement les bris dans les lignes. Avant, il fallait envoyer un employé faire le tour de l'érablière pour trouver une fuite. Le Smartek permet de cibler rapidement où se trouve le bris», explique le directeur des ventes érablières pour le Canada Matthieu Fortier.

Les prototypes de Smartek ont été testés pendant trois ans, notamment par l'Université du Vermont, afin de s'assurer que les composantes électroniques soient en mesure de résister aux pires intempéries. On a même immergé complètement les sondeurs du Smartrek et ils ont continué de fonctionner.

Révolutionner la pratique

H2O Innovation a déjà vendu près de 500 systèmes de captation au Québec, en Nouvelle-Angleterre et dans les Maritimes. On s'attend à en écouler 1000 autres au cours de la prochaine année. Si tout va bien, presque tous les acériculteurs auront leur Smartrek dans un horizon de dix ans, espère-t-on.

«Cette technologie n'est pas accessible que pour les gros acériculteurs, le prix de base est inférieur à 1000 $. Selon nos calculs, ça revient à moins de 1,50 $ par entaille. De plus, ça vient avec une tablette et l'installation est facile. Il suffit de lire des codes QR, il n'y a pas de programmation. C'est une application téléchargeable», précise le directeur des opérations manufacturières, Rock Gaulin.

En plus de résoudre rapidement les problèmes de fiabilité du réseau de collecte de l'eau d'étable, le Smartrek permet de contrôler à distance le fonctionnement des pompes et d'obtenir de savoir quand les différents bassins d'eau sont pleins. Il permet également de procéder à l'osmose afin de concentrer l'eau d'érable. On pourrait éventuellement penser qu'on pourrait également bouillir l'eau à distance dans un avenir rapproché.

«Un acériculteur qui ne peut se déplacer pendant une journée de coulée pourrait verser l'eau d'érable dans un autre bassin à distance ou arrêter les pompes sans être présent physiquement», renchérit Pierre Courtois, directeur du département des produits d'érablière.

400 000 $ d'investissements

H2O Innovation a, par ailleurs, annoncé des investissements de l'ordre de 400 000 $ afin de procéder au réaménagement de ses installations de la 1re Avenue à Ham-Nord, qui n'avaient pas été rénovées depuis l'acquisition de Darveau en 2000. On reverra notamment l'espace de travail de l'administration, ainsi que la salle d'exposition.

«C'est dans le but d'améliorer notre image, mais aussi d'attirer des talents. Nos installations de Québec, du Minnesota et de la Californie sont à la fine pointe, et ici, on est un peu les parents pauvres», estime M. Gaulin. C'est un peu gênant d'amener un client pour un contrat de 8 millions $. Ce n'est que lorsqu'il voit le produit qu'il comprend qu'il ne s'est pas trompé de place.

H2O Innovation entame également la mise en marché d'un super concentrateur qui permet d'augmenter de 2 % à près de 40 % la concentration en sucre de l'eau d'érable sans ébullition. Cette innovation permettra aux acériculteurs d'économiser temps et argent lors de la transformation des produits de l'érable.

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