Marché prometteur pour la prison Winter

Le directeur général de la Société d'histoire de... (Archives La Tribune, Jessica Garneau)

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Le directeur général de la Société d'histoire de Sherbrooke, Michel Harnois, s'est lancé à la recherche de financement pour réaliser un projet de parcours d'interprétation, de jeux d'évasion et de soirées Meurtre et mystère dans l'ancienne prison Winter.

Archives La Tribune, Jessica Garneau

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(SHERBROOKE) Nouvelle donne pour le développement du potentiel touristique à l'ancienne prison Winter. Une nouvelle étude de marché en main, le directeur général de la Société d'histoire de Sherbrooke, Michel Harnois, s'est lancé à la recherche de financement pour réaliser un projet de parcours d'interprétation, de jeux d'évasion et de soirées Meurtre et mystère.

« Nous avons réalisé une étude de marché. C'est prometteur. Il y a un marché potentiel de 45 000 personnes par année pour des parcours d'interprétation, des jeux d'évasion et des soirées Meurtre et mystère. Le concept que nous avons développé n'est pas qu'un parcours dans tout l'édifice. Nous voulons occuper tout le bâtiment avec différentes activités, toutes liées à l'histoire et à l'animation historique », explique Michel Harnois.

En novembre 2015, on apprenait pourtant que la firme Desjardins Marketing Stratégique évaluait à 20 000 le nombre de visiteurs potentiels sur une période de trois ans. Destination Sherbrooke estimait alors que le risque financier était trop important par rapport aux revenus anticipés.

« Cette nouvelle étude a été réalisée à l'hiver et au printemps auprès de 502 personnes à travers le Québec. On estime à 41 000 le nombre de visiteurs pour les parcours d'interprétation et à 4000 pour les activités connexes. L'évaluation précédente était basée sur des données secondaires en fonction du nombre de touristes qui viennent à Sherbrooke chaque année. Personne n'avait été interrogé, alors cette étude était moins fiable. Depuis que nous avons ces chiffres, nous les validons. Quand nous recevons des visiteurs, nous leur demandons s'ils auraient fait un détour par la prison si elle avait été ouverte. Presque 100 % des gens disent oui », ajoute M. Harnois.

Le président de Destination Sherbrooke, Rémi Demers, confirme que ces nouveaux renseignements changent un peu la donne. « Nous accueillons favorablement cette nouvelle étude réalisée de façon autonome par la Société d'histoire. C'est effectivement une bonne nouvelle. Nous devons toutefois demeurer prudents puisque les coûts de mise à niveau et d'entretien du bâtiment sont importants. »

En matière de financement, Michel Harnois explique que la réflexion se poursuit, mais que le privé a été sollicité. « Il y aura du privé et du public. Nous travaillons là-dessus. Nous avons commencé à chercher du financement, mais je préfère garder ça discret pour le moment. Nous avons commencé les recherches au privé et il y a de l'intérêt parce qu'il y a un marché. »

La prison sera-t-elle rénovée au complet ou seulement en partie ? « À l'heure actuelle, tous les scénarios restent ouverts. Au budget global, nous avons besoin de 6,5 M $. Si quelqu'un m'ouvre cette porte, je ne veux pas la fermer avant qu'on me l'offre. Nous avons un plan B, mais pour l'instant, nous traitons les deux plans de manière parallèle. »

M. Harnois se réjouit par ailleurs de pouvoir offrir un produit unique. Selon ses recherches, il n'existe pas de jeux d'évasion établis dans une ancienne prison. « Ce sera notre avantage concurrentiel. »

Toutes les histoires du jeu seraient en lien avec l'histoire des prisonniers et de la prison. Pour l'anecdote, l'ancienne prison Winter a été le théâtre de quelques évasions, la plus loufoque étant celle d'un prisonnier dont la tâche était de déneiger l'entrée. Quand il s'est aperçu qu'il n'était pas surveillé, à l'extérieur des murs de l'établissement, il a simplement pris la poudre d'escampette.

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