Le rideau tombe sur le Centennial

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Il n'y aura plus de spectacle professionnel présenté au Centennial. L'annonce survient alors que le Théâtre Centennial aura 50 ans l'an prochain.

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(SHERBROOKE) La communauté artistique est consternée par l'abandon de la programmation professionnelle au Théâtre Centennial en 2016-2017. Plusieurs personnes ont salué le travail de la directrice générale Luce Couture, qui «quittera à la fin du mois», après 32 ans. «Luce Couture mérite un prix pour sa ténacité, sa vision et son audace», a souligné l'artiste d'origine sherbrookoise Jim Corcoran, qui a été co-porte-parole de la campagne de sociofinancement visant à soutenir le Centennial l'an passé.

La direction de l'Université Bishop's a fait connaître sa décision lundi. L'institution dit être forcée de mettre fin à la programmation professionnelle en raison de sa «situation financière précaire» et de ses efforts pour équilibrer son budget. «Bishop's n'a pas été en mesure "d'obtenir le financement externe de 150000 $ nécessaire pour soutenir les coûts de la programmation"», soutient le vice-principal académique, Mile Turnbull.

Le Théâtre Centennial compte dans sa programmation des formes d'art comme la danse moderne et la musique du monde. Il a développé une niche particulière en jazz et musiques de concert.

La programmation 2015-2016 avait été sauvée in extremis. Un plan de sauvetage réunissant différents partenaires, dont la Ville de Sherbrooke, avait permis de réunir les 200000 $ nécessaires pour la survie de la saison. La Ville avait toutefois fait savoir que cette aide financière ne serait versée que pour une année. L'institution a de nouveau cogné aux portes de ses partenaires, mais n'a pas réussi à obtenir le financement externe de 150000 $.

Depuis plusieurs années, Bishop's versait environ 200000 $ au Centennial, sur un budget d'environ 600000 $.

Une campagne de sociofinancement a été organisée l'an passé et une pétition d'appui avait circulé.

«On ne voulait pas prendre cette décision, ce n'est pas une décision qu'on voulait prendre», a commenté M. Turnbull. Bishop's s'attend à terminer l'année financière 2015-2016 avec un déficit. Au départ, les projections de ce déficit étaient de 4,5 M$, mais le montant pourrait être moindre, avance M. Turnbull.

Dans un mot envoyé à la communauté universitaire, M. Turnbull souligne «qu'à court terme du moins, les employés permanents conserveront leur emploi».

En plus des employés à temps partiel, l'équipe compte cinq employés permanents, incluant la directrice, qui a décidé de quitter l'institution en raison de la fin du volet professionnel. Le théâtre se retrouvera sous la gouverne d'une des membres de la direction de Bishop's.

«Nous allons tout faire pour s'assurer que les employés permanents conservent leur emploi», a souligné M. Turnbull en ajoutant que leur mandat pourrait être modifié. «On va se concentrer sur la location de la salle.» Bishop's anticipe d'ailleurs une augmentation des revenus de location. Le Centennial continuera de présenter des spectacles étudiants et de servir dans le cadre de certaines formations.

«La programmation professionnelle n'était pas dans le mandat de l'université. Si on était en équilibre budgétaire, on aurait continué», assure le vice-principal académique, qui estime qu'il était difficile de boucler le budget avec toute la concurrence. La moyenne d'assistance tournait autour de 30 %. «C'est un programme de haute qualité, bien perçu par les critiques et les artistes. Certains artistes attiraient beaucoup de monde, d'autres moins.»

Lundi, il a été impossible de parler à Mme Couture; toutes les demandes d'entrevue étaient dirigées vers M. Turnbull.

M. Turnbull a pour sa part souligné le travail accompli pendant toutes ces années par Mme Couture, «une professionnelle remarquable».

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