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S'imprégner du charme de la campagne vietnamienne

À six kilomètres du village de Son Trach... (La Tribune, Christine Bureau)

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À six kilomètres du village de Son Trach se dresse le Pepperhouse Homestay, un chaleureux gîte autour duquel poussent de nombreuses rizières. En mai, début de la saison des pluies, c'est le moment pour voir les paysans arborant les traditionnels chapeaux coniques travailler dans les champs.

La Tribune, Christine Bureau

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<p>Christine Bureau</p>

Ce devrait être l'un des secrets les moins bien gardés du Vietnam et pourtant, les touristes n'affluent pas au parc national Phong-Nha Ke Bang. Ou du moins, n'affluent pas encore. Car à n'en point douter, ce petit coin de campagne a tout ce qu'il faut pour faire vibrer votre fibre nature. Et transformer votre sombre perception des grottes en une vision romantique.

Ceux qui s'imaginent la campagne vietnamienne comme un joyeux mélange de routes cahoteuses, de vallons verdoyants et de rivières fréquentées par les buffles n'ont pas tout à fait tort. Ajoutez à ce paysage déjà bucolique une multitude de rizières et un parc classé patrimoine mondial par l'UNESCO, et vous voilà transportés au centre du Vietnam, loin de la côte et des touristes.

Ce qui vous y attend? Des formations rocheuses à couper le souffle, une multitude de grottes à visiter, un condensé de nature hors du commun... Et surtout, l'impression que vous n'aurez pas assez de temps pour tout voir.

Ouvert au public depuis quelques années seulement, le parc national Phong Nha Ke Bang s'étend du centre du Vietnam jusqu'en territoire du Laos. Il abrite l'une des plus grandes régions karstiques du monde, une particularité géomorphologique qui résulte du travail de l'eau sur des roches riches en carbone, dont le calcaire, une roche sédimentaire dont regorge cette partie du centre de Vietnam. Avec pour résultat qu'un riche système de tunnels et de grottes vit maintenant sous ces impressionnants paysages.

Partir à l'aventure

Les grottes y sont en fait si nombreuses que plusieurs centaines d'entre elles restent à ce jour inexplorées. Autant se concentrer sur celles qui ont déjà été découvertes...

Il y a d'abord celle de Phong-Nha Ke, populaire parce que facilement accessible. Suffit de se rendre au coeur du village de Son Trach, où des embarcations avec capitaines attendent les touristes. Une fois à bord, on remonte la rivière pendant une vingtaine de minutes, jusqu'à pénétrer à l'intérieur de la grotte de Phong-Nha. Ne reste plus qu'à se laisser bercer.

Toujours en bateau, vous traverserez la grotte paisiblement, en silence. Pas parce qu'il est interdit d'y parler, mais parce que vous serez sans mot devant la beauté de l'endroit. Partout, les murs sont éclairés, permettant sans trop d'effort de découvrir ce qu'est vraiment une région «karstique».

Si la grotte de Phong Nha est la plus accessible, elle est loin d'être la seule à faire la réputation du parc national. Il est possible de louer des motocyclettes pour visiter soi-même Paradise Cave et les Dark Caves. Or, gare à ne pas s'égarer des sentiers, puisqu'un important nombre de mines demeurent enfouies au sol.

En plein coeur du parc se terre également la grotte la plus immense du monde, si grande en fait qu'elle pourrait accueillir toute l'île de Manhattan, incluant tous ses gratte-ciel. Son accès est encore réservé à quelque 200 (riches) chanceux par année, prêts à dépenser 3000 $ US pour la visiter... Mieux vaut réserver.

En dehors du parc, les grottes de Tu Lan valent le détour. Situées dans le district de Minh Hoa, où vit la minorité Nguon, vous pouvez choisir entre une randonnée d'une journée ou un trek de plusieurs jours, chacun offrant l'opportunité de visiter des grottes, d'y nager et de traverser plaines et montagnes sauvages. Le seul hic : pour s'y rendre, il faut faire affaire avec Oxalis, la seule agence de voyage certifiée qui a accès à ce système de grottes. Et le prix à payer pour devenir aventurier d'un jour est cher : de 85 $ US à 475 $ US, des prix élevés pour le Vietnam.

Entre deux expéditions, il vous faudra profiter des beautés qu'offre la région. Car en plus de ses grottes profondes et mystérieuses, ce petit coin de campagne vietnamienne a ce qu'il faut pour suspendre le temps. Comme s'il ne vous restait plus qu'à ouvrir tous grands les yeux et suivre le rythme des paysans de la place.

D'abord où dormir? Une douzaine d'endroits offrent le gîte aux touristes. Parmi ceux-ci : le Pepperhouse, qui tire son nom des champs de piments qui l'entourent. Propriété d'un couple vietnamo-australien, l'endroit n'offre aucune chambre privée, mais possède une ambiance chaleureuse qui vous fera oublier le manque d'intimité. Presque comme si vous visitiez des parents éloignés.

Il y a également le Phong Nha Farmstay, un bijou d'hôtel inspiré par l'architecture coloniale française. La vue n'est pas que superbe : à la tombée de la nuit, le toit de l'hôtel devient l'un des meilleurs endroits pour regarder le soleil se coucher sur les rizières (et la piscine)... Tout droit sorti d'un film!

Et puis, vous constaterez rapidement que près de Phong Nha, tous les propriétaires de gîtes sont aussi d'habiles conseillers touristiques. Ils sauront vous vendre la région et les meilleures façons de la visiter. Parmi celles-ci : le vélo. Malgré l'effort, c'est encore peut-être la plus agréable manière de rencontrer les villageois et de profiter du paysage. Mais n'attendez surtout pas des vélos qu'ils vous rendent la vie facile...

Et tant qu'à y être, pédalez jusqu'au Pub with the cold beer, qui offre la bière la plus froide en ville - grâce à un frigo qui s'avère être un congélateur. En prime, l'hôtesse de la maison garde dans son poulailler ce qui vous servira de dîner : un délicieux poulet cuit sur le BBQ. Savourez lentement... en attendant la prochaine aventure!

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