Ouragan Joaquin: un cargo avec 33 personnes à bord porté disparu

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Deux avions C-130 ont été envoyés pour tenter de localiser le El Faro qui reliait Jacksonville en Floride à San Juan, sur l'île de Porto Rico, lorsqu'il a été piégé par Joaquin.

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Agence France-Presse
WASHINGTON

L'ouragan Joaquin restait «extrêmement dangereux» vendredi, avec des vents soufflant jusqu'à 215 km/h sur les Bahamas et menaçait de provoquer de graves inondations notamment sur la côte Est des États-Unis, tandis qu'un cargo en difficultés n'a pas donné de nouvelles depuis jeudi matin.

Joaquin, qui se déplace particulièrement lentement vers le nord, a légèrement accéléré dans la matinée (de 6 à 8 km/h), selon le dernier bulletin du Centre américain de surveillance des ouragans (NHC) à 14 h 00 (heure de l'Est).

Il continuait de balayer de ses vents très puissants l'archipel des Bahamas, mais l'ouragan de catégorie 4 --sur une échelle de 5-- devrait accélérer dans la journée puis effectuer un virage vers le nord-est en soirée.

Les garde-côtes américains ont annoncé rechercher le cargo El Faro, avec 33 personnes à bord. Il reliait Jacksonville (Floride) à San Juan (Porto Rico), lorsqu'il a été piégé par Joaquin.

Il n'a plus donné de nouvelles depuis jeudi matin, quand il a mentionné une perte de propulsion et une entrée d'eau, alors maîtrisée. Il faisait état d'une gîte de 15 degrés.

L'ouragan Joaquin a avancé pendant plusieurs jours en parvenant à masquer sa future trajectoire, faisant craindre une arrivée à pleine vitesse sur les terres américaines, mais sans emplacement précis. Les autorités se sont mises en alerte sur quasiment toute la façade atlantique, depuis la Georgie jusqu'à New York.

Dans son dernier point sur la situation, le NHC semblait confirmer qu'il allait s'orienter vers le nord-est et donc s'éloigner des côtes américaines.

Autre indication: les services météorologiques ont mis en garde les habitants de l'archipel des Bermudes, situé en plein milieu de l'océan Atlantique et au nord-est de l'ouragan.

«Une surveillance pour une tempête tropicale ou un ouragan pourrait être nécessaire plus tard aujourd'hui pour les Bermudes. Joaquin», a tweeté Rick Knabb, directeur du NHC.

Les prévisions «continuent d'indiquer un parcours de l'ouragan Joaquin au large de la côte Est des États-Unis allant des Carolines (du Nord et du Sud, NDLR) jusqu'au milieu de l'Atlantique, et la menace d'un impact direct dans ces régions diminue», a fait savoir le National weather services (NWS), service météorologique américain.

Reste que si les États-Unis vont semble-t-il être épargnés par le coeur de Joaquin, ils vont néanmoins recevoir des pluies abondantes qui pourraient entraîner d'importantes inondations dans des régions très arrosées ces derniers jours, dont certaines ont déjà les pieds dans l'eau.

Arrimé aux Bahamas

Le président américain Barack Obama est tenu informé de la situation et des préparatifs mis en oeuvre, a fait savoir la Maison-Blanche.

Les commerces se préparaient en barricadant leur pas-de-porte avec des planches, tandis que des habitants faisaient provision d'eau, de lait et d'autres fournitures essentielles.

Pour l'heure, l'ouragan est arrimé aux Bahamas jusqu'à samedi, mais son envergure est telle que ses vents sont ressentis jusqu'à l'est de Cuba et que ses fortes pluies devraient arroser également une partie de l'île communiste ainsi qu'Haïti, la République dominicaine et les îles Turques-et-Caïques, avant les États-Unis, selon le NHC, basé à Miami.

«Ces chutes de pluies pourraient entraîner des inondations soudaines potentiellement meurtrières», a-t-il prévenu.

Les seules Bahamas devraient recevoir jusqu'à 63,5 cm de pluie cumulée et subir une montée des eaux «très dangereuse et potentiellement mortelle» jusqu'à 3,60 mètres au-dessus du niveau normal de la marée haute.

Les écoles ont été fermées aux Bahamas, des vols suspendus et les croisières à destination de l'archipel touristique ont modifié leurs trajets.

Selon les autorités bahaméennes, aucune victime n'est à déplorer, mais des maisons ont été détruites, des centaines de personnes sont privées d'électricité et des inondations sévissent.

Des alertes aux inondations soudaines ont été mises en place dans de nombreux États américains. Les gouverneurs du Maryland, de Caroline du Nord, du New Jersey et de Virginie ont déclaré l'état d'urgence ces derniers jours, ce qui leur permet de mobiliser davantage de ressources.

Joaquin devrait, selon le NHC, commencer à s'essouffler doucement samedi.

C'est le troisième ouragan de la saison dans l'Atlantique, qui dure de juin à novembre, et il est le plus puissant par la force de ses vents.

La tempête Erika a été la plus destructrice jusqu'à présent cette année. Elle a fait en août une trentaine de morts et causé de nombreux dégâts en particulier sur la petite île de la Dominique.

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