Courriels «déplacés»: le général Allen dans la tourmente

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Barack Obama, le directeur du Pentagone Leon Panetta, et les généraux David Petraeus et John Allen à la Maison-Blanche en avril 2011.

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L'affaire Petraeus

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L'affaire Petraeus

Directeur de la CIA et héros de guerre américain, David Petraeus a été contraint de démissionner en raison d'une liaison extraconjugale. Un scandale que plusieurs médias américains décrivent déjà comme la version du Pentagone du «Monicagate». »

Mathieu RABECHAULT
Agence France-Presse
Washington

Barack Obama a maintenu mardi sa «confiance» au général John Allen, chef de la coalition en Afghanistan, à son tour pris dans le scandale ayant coûté son poste au directeur de la CIA David Petraeus, pour avoir entretenu une correspondance «déplacée» avec une femme.

L'affaire née de la démission vendredi du chef de la CIA a connu un coup de théâtre avec l'annonce de l'ouverture d'une enquête du Pentagone sur des échanges de courriers électroniques entre le général Allen et une certaine Jill Kelley, la femme qui s'estimait victime de harcèlement par l'ancienne maîtresse de David Petraeus.

Pour le président Barack Obama à peine réélu, cette succession de scandales est fâcheuse au moment où il doit remplacer plusieurs personnes à des postes clés, en premier lieu la secrétaire d'État Hillary Clinton. L'affaire devrait s'inviter à la conférence de presse que le président doit tenir mercredi après-midi.

Le président a une «très haute opinion du général» et «fait confiance au général Allen», a déclaré mardi son porte-parole Jay Carney.

Mais il a cependant «suspendu la nomination du général» au poste prestigieux de commandant suprême des forces de l'OTAN (Saceur), a rapporté le porte-parole du Conseil de sécurité nationale américain (NSC), Tommy Vietor.

S'il continue de diriger la coalition en Afghanistan, son audition jeudi par la commission de la défense du Sénat qui devait confirmer sa nomination à l'OTAN a été ajournée. Celle du général Joseph Dunford, nommé début octobre pour prendre la suite d'Allen en Afghanistan, a, elle, été maintenue.

Correspondance confinant au «flirt»

Ce qui est reproché à John Allen, 59 ans, est d'avoir entretenu une correspondance informatique intense «déplacée» et confinant au «flirt» avec Jill Kelley, une femme mariée de 37 ans, amie du couple Petraeus, a rapporté un haut responsable du Pentagone.

Le secrétaire à la Défense Leon Panetta, qui dit avoir été informé «dimanche» par le FBI, a saisi l'Inspection générale du Pentagone d'une enquête.

Jill Kelley... (Photo: AP) - image 2.0

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Jill Kelley

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L'enquête porte sur 20 000 à 30 000 pages de courriels envoyés ou reçus par le général Allen dans lesquels Jill Kelley apparaît comme la ou l'un des destinataires. Une petite partie d'une ampleur non précisée, mais vraisemblablement quelques centaines de courriels, est considérée comme «déplacée», a précisé un autre haut responsable du Pentagone, selon qui «le volume de documents en lui-même peut être déplacé» et constituer une «conduite inconvenante pour un officier».

Mme Kelley s'est déjà retrouvée à l'origine de la démission du directeur de la CIA: c'est en se plaignant à un agent du FBI d'avoir reçu des courriels anonymes de menaces que les enquêteurs ont identifié leur auteur, Paula Broadwell, et mis au jour la liaison amoureuse de cette dernière avec David Petraeus.

Avant d'être basé en Afghanistan, John Allen était le numéro deux du Centcom, le commandement américain chargé du Moyen Orient et du Sud-Ouest asiatique et dont le siège est à Tampa, en Floride. Habitant Tampa, Jill Kelley y organise des soirées mondaines avec la haute hiérarchie militaire.

«Le général Allen a nié toute affaire extraconjugale», a affirmé à l'AFP un officier de haut rang.

«Mon coeur»

Un autre responsable américain proche du général Allen a soutenu qu'«il n'a jamais été seul avec elle. A-t-il eu une liaison? Non», a-t-il assuré sous le couvert de l'anonymat au Washington Post.

Dans certains courriers électroniques adressés à Mme Kelley, M. Allen utilise l'expression «mon coeur», selon un proche du général Allen qui a précisé qu'il n'y avait là aucun caractère sexuel mais un simple signe d'amitié.

Depuis le début de l'affaire, Mme Kelley s'est attachée les services d'Abbe Lowell, l'ancien avocat de Monica Lewinsky.

Ce nouvel épisode d'une affaire à tiroirs est embarrassant pour la haute hiérarchie militaire américaine dans un pays où une faute morale peut mettre un frein brutal à une carrière, comme ce fut le cas vendredi pour David Petraeus, héros de la guerre en Irak promis à un avenir politique.

Le moment est d'autant plus sensible que le général Allen doit soumettre dans les jours à venir ses recommandations sur le nombre de troupes qu'il estime nécessaires en Afghanistan d'ici la fin de la transition fin 2014.

Après Paula Broadwell, les Américains se demandaient mardi qui était cette Jill Kelley, une femme brune présentant un vague ressemblance avec la célébrité de télé-réalité Kim Kardashian.

L'agent du FBI qui a recueilli la plainte de Jill Kelley est sous le coup d'une enquête interne, selon le Wall Street Journal qui rapporte qu'il s'est entiché d'elle et lui a envoyé des photos de lui, torse nu.

L'affaire Petraeus a par ailleurs des conséquences politiques, des auditions à huis clos étant prévues devant le Congrès sur l'attaque contre le consulat américain le 11 septembre à Benghazi (Libye) et les réactions de la CIA face à cette attaque, source d'une polémique entretenue par les républicains depuis deux mois.

David Petraeus est remplacé par le directeur par intérim de la CIA Michael Morell lors de ces auditions, dont une première s'est tenue à huis clos mardi.

Le président de la puissante commission de la Défense du Sénat, Carl Levin, n'a toutefois pas exclu que David Petraeus soit lui-même entendu «à un moment donné».

Interrogé par les journalistes, il a appelé à propos du général Allen à ne «pas tirer de conclusions hâtives» sur ce qui lui est reproché tout en jugeant «incroyable» le nombre de courriels échangés entre lui et Jill Kelley.

«Mon coeur»

Un autre responsable américain proche du général Allen a soutenu qu'«il n'a jamais été seul avec elle. A-t-il eu une liaison? Non», a-t-il assuré sous le couvert de l'anonymat au Washington Post.

La correspondance entre le général, qui est marié, et la jeune femme est «loin» d'atteindre le volume décrit, ils n'ont échangé que «quelques centaines de courriers électroniques au fil des années», selon lui.

Jill Kelley a envoyé à John Allen au moins un des courriels anonymes de menaces de Paula Broadwell. Dans certains autres courriers électroniques adressés à Mme Kelley, il utilise l'expression «mon coeur», a ajouté ce proche du général Allen, tout en précisant qu'il n'y avait là aucun caractère sexuel mais un simple signe d'amitié.

Ce nouvel épisode d'une affaire à tiroirs est embarrassant pour la haute hiérarchie militaire américaine dans un pays où une faute morale peut mettre un frein brutal à une carrière, comme ce fut le cas vendredi pour David Petraeus, héros de la guerre en Irak promis à un avenir politique.

Le moment est d'autant plus sensible que le général Allen doit soumettre dans les jours à venir ses recommandations sur le nombre de troupes qu'il estime nécessaires en Afghanistan d'ici la fin de la transition fin 2014.

Après Paula Broadwell, les Américains se demandaient mardi qui était cette Jill Kelley, une femme brune présentant un vague ressemblance avec la célébrité de télé-réalité Kim Kardashian.

L'agent du FBI qui a recueilli la plainte de Jill Kelley semble s'être même entiché d'elle. «Obsédé» par cette affaire, le FBI lui a interdit de s'impliquer d'avantage, selon le Wall Street Journal. Une enquête interne a même révélé que l'agent, avant l'affaire des courriels anonymes, lui avait envoyé des photos de lui, torse nu.

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