Fort McMurray: éteindre le feu pourrait prendre plusieurs mois

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Sans un «épisode» de précipitations «importantes» totalisant environ 10 centimètres de pluie, la lutte contre l'incendie dans le vaste secteur forestier pourrait prendre des mois, a déclaré le porte-parole Chad Morrison.

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(Edmonton) Les Albertains ne sont pas au bout de leurs peines: le feu de forêt qui a ravagé des quartiers de Fort McMurray pourrait prendre des semaines à éteindre, selon les autorités.

Le brasier est si intense qu'il faudra une quantité importante de précipitations pour en venir à bout.

«À moins de recevoir 100 millimètres de pluie, nous nous attendons à combattre ce feu de forêt pour les mois à venir», a affirmé Chad Morrison, porte-parole du service gouvernemental Alberta Wildfires, à CBC. «Ce n'est pas rare pour ce type de feu.»

Quant aux flammes qui menacent directement Fort McMurray, M. Morrison a dit espérer pouvoir reprendre le contrôle de la situation «d'ici un mois ou deux».

La ville sinistrée est située au milieu de la forêt boréale, asséchée par le temps sec qui prévaut dans la région depuis le milieu du mois dernier. 

La première ministre Rachel Notley a indiqué hier soir que le brasier pourrait doubler en taille pendant la nuit de samedi à dimanche et atteindre la frontière saskatchewanaise à l'Est.

Avec le déplacement du brasier, certains sites pétroliers sont en cours d'évacuation totale.

L'Edmonton Journal rapporte que pour la première fois depuis 40 ans, le troupeau de 300 bisons entretenu par Syncrude près de ses installations sera laissé à lui-même. «Nous avons laissé autant d'eau et autant de nourriture que possible», a expliqué le porte-parole Leithan Slade.

Les installations de Suncor sont aussi évacuées, parce que le feu se dirige dans cette direction.

2000 kilomètres carrés

L'immense brasier a ravagé plus de 2000 kilomètres carrés de la forêt boréale de la province.

On ne sait pas encore quand les 80 000 citoyens de la municipalité pourront réintégrer leurs résidences, mais le gouvernement albertain a déjà entamé la planification préliminaire de ce retour, bien que la priorité reste de s'occuper de l'incendie.

Les pompiers continuaient de protéger le centre-ville et les résidences de Fort McMurray, tenant les flammes à distance pour le deuxième jour consécutif, a précisé la première ministre.

Rachel Notley a mentionné que le réseau de distribution de gaz de la municipalité avait été fermé et que le réseau électrique avait été endommagé.

L'eau dans la ville n'est plus potable et des matières dangereuses devront être retirées avant que les résidants puissent rentrer chez eux.

«Le retour ne sera pas dans les prochains jours. Une fois que les dégâts immédiats causés par l'incendie seront terminés, il y aura un travail énorme à faire pour que la ville soit sécuritaire et habitable», a indiqué la première ministre.

Selon l'inspecteur de la Gendarmerie royale du Canada, Kevin Kuntezki, qui a parcouru les maisons à Fort McMurray, plusieurs d'entre elles ont été endommagées par l'eau et la fumée.

Scott Long, de l'Agence de gestion des urgences de l'Alberta, a souligné que les dégâts d'eau étaient l'une des conséquences de l'intervention des pompiers, puisqu'ils ont utilisé de grands gicleurs industriels pour projeter «de grandes quantités d'eau, de façon continue, afin de protéger les maisons des braises et des étincelles».

De plus, il y a quelques jours, des bombardiers d'eau larguaient leurs réserves dans les quartiers plus à risque. «Des dégâts d'eau dans le sous-sol demeurent acceptables à ce point-ci», a soutenu M. Long.

Les employés non essentiels des installations pétrolières de Syncrude et Suncor ont quitté les lieux par mesure de précaution.

«Nous nous attendons à ce que l'incendie se dirige encore vers le bord de l'extrémité sud de l'établissement de Suncor (samedi)», a déclaré Chad Morrison, ajoutant que les services d'incendies hautement qualifiés de ces entreprises resteraient sur place.

«Ces sites sont très résilients aux incendies de forêt, surtout parce qu'ils n'abritent pas de végétation et d'arbres», a-t-il expliqué.

Plus tôt samedi, le ministre fédéral de la Sécurité publique, Ralph Goodale, avait indiqué que des pompiers provenant d'autres provinces étaient dépêchés sur les lieux afin de prendre la relève de ceux qui luttent contre cette «bête de feu» depuis une semaine.

Lors d'une conférence de presse à Regina samedi matin, M. Goodale a affirmé que 80 pompiers de l'Ontario étaient déjà arrivés dans la province et que les autorités en attendaient 44 du Québec, ainsi que 22 du Nouveau-Brunswick. Les autres provinces fourniront également de l'équipement supplémentaire, dont des pompes à incendie et des tuyaux.

La Gendarmerie royale du Canada a par ailleurs attrapé le premier et seul pilleur à Fort McMurray, vendredi. Les policiers ont arrêté un homme après avoir reçu un signalement pour une entrée par effraction. Un chien de l'escouade canine avait repéré l'homme.

«Le crime n'est pas répandu dans la communauté», a assuré l'inspecteur Kevin Kuntezki.

Les policiers ont trouvé d'autres personnes à Fort McMurray qui ne s'étaient pas conformées à l'avis obligatoire d'évacuation. Un vieillard avec son chien et une famille de cinq personnes qui se croyaient hors de danger ont quitté la ville avec les policiers. La plupart des gens qui n'avaient pas évacué leur résidence n'avaient pas les moyens de partir, selon M. Kuntezki.

Le gouvernement albertain a annoncé qu'il verserait 1250 $ par adulte et 500 $ par personne à charge aux évacués afin qu'ils puissent subvenir à leurs besoins immédiats.

La Croix-Rouge a rapporté vendredi que les dons pour les sinistrés de l'incendie de Fort McMurray avaient dépassé le seuil des 30 millions. Ottawa a promis d'égaler ces contributions.

- Avec John Cotter, La Presse Canadienne

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